The String Quartet’s past and future in Vienna

When the Joachim Quartet came to Vienna for the last time in March 1907, giving the complete Beethoven Quartets in five concerts, the event was appreciated all the more in the wake of three recent concerts of Schoenberg’s works, including the premiere of the String Quartet in D minor, op. 7. The conservative critic writing in the Musikalisches Wochenblatt, 64-year-old Theodor Helm, fumed: “Schönberg without end! We have been presented three times in the course of not quite 14 days with “music” by this most rabid of all the secessionist music makers, and in constant intensification of hair-raising cacophony.” (These were a 26 January concert of Lieder, the 5 February premiere of the D minor String Quartet, and the 8 February performance of the Kammersymphonie Op. 9).
But even for Helm, when he reported on the Joachim Quartet the following month, the sense of an ending was strong, and no one could deny something else was beginning.

February 5, 1907, Bösendorfer Hall, Vienna

Rosé Quartet, Schoenberg, String Quartet in D minor

The premiere of a new string quartet (D minor op. 7) by the ‘hyperkühn’ Viennese musical Secessionist Arnold Schönberg caused a vehement outbreak of party politics. The highly bizarre work made up of a single huge movement lasting more than an hour is supposed to be very interesting to read through in (already published) score. But since I could not find one, I had to rely only on the impressions of an unprepared first hearing, and that was quite unedifying. Besides a few passing rays of light (in the form of more calmly sustained, sometimes quite beautiful, dreamy-poetic sounding parts) mostly only a tumultuous chaos, a suicidal rooting around in the worst dissonances without any discernable sense and purpose. Thereby no real middle- or highpoints, a pathological goading oneself on and then again a powerless collapse; finally a peculiar, barely-sounding ending, apparently truly deeply felt, but to my feeling could only have had the desired effect if it had come a half an hour earlier.
If this novelty had borne a completely unknown name, it would have been unanimously rejected just for its unstoppable length; but since Arnold Schönberg possesses a strong coterie of fans in Vienna, this “solid majority” (in Ibsen’s sense!)1Ibsen’s phrase is: “the most insidious enemy of truth and freedom among us is the solid majority. applauded rapturously, and even despite the loud protests of the differently-thinking pushed through repeated curtain calls by the composer. Those ‘opposed’ got their revenge in a way, in that the fearless quartet players (who outdid themselves on this evening with their admirable performance) appeared again with a fifth colleague (cellist F. Schmidt) in order to play Schubert’s heavenly C major Quintet. …In any case, for a painstakingly elaborate, meticulously cacophonous work, such as the new Schönberg Quartet, one can hardly think of a more dangerous neighbor than precisely Schubert’s magical mellifluous Quintet, that certainly took an incubus from the breast of all impartial listeners and immediately put healing, blissful balsam on the wound, incurred by the hour-long wander through thick brambles.2[At the last concert of the season by the Rosé Concert] erregte die Uraufführung eines neuen Streichquartetts (D moll op. 7) von dem hyperkühnen Wiener musikalischen Sezessionisten Arnold Schönberg einen heftigen Parteienkampf. Das höchst bizarre, nur aus einem einzigen Riesensatz von mehr denn einstündiger Dauer bestehende Werk soll sich in der —bereits gedruckten—Partitur sehr interessant lesen. Da ich mir aber dieselbe nicht verschaffen konnte, war ich bloß auf den Eindruck erstmaligen, unvorbereiteten Hörens angewiesen, und der gestaltete sich recht unerquicklich. Von wenigen flüchtigen Lichtblicken (in Gestalt mehr ruhig getragener, minuter ganz schön, träumerischer-poetisch klingender Partien) abgesehen, meist nur ein wirres Durcheinander, ein selbstmörderisches Wühlen in den ärgsten Dissonanzen ohne ersichtlichen Sinn und Zweck. Dabei keine rechten Mittel- und Höhepunkte, ein krankhaftes Sich-Aufstacheln und dann wieder machtloses Zusammensinken; zuletzt ein anscheinend wirklich tief empfundener, eigenartig leisest verklingender Schluss, der aber für meine Empfindung nur dann die angestrebte ergreifende Wirkung äussern könnte, wenn er um eine halbe Stunde früher gekommen wäre. Trüge die Neuheit einen völlig unbekannten Namen, so wäre sie wohl schon ob ihrer unaufhaltbaren Länge einstimmig abgelehnt worden; da aber A. S. einen starken, geschlossenen Anhang in Wien besitzt, so hat natürlich diese ‘kompakte Majorität’ (im Sinne Ibsen’s!) stürmisch applaudiert, ja sogar trotz des lauten Protestes der Andersdenkenden einen mehrfachen Hervorruf des Komponisten durchgesetzt. Dafür revanchierten sich die ‘Gegner’ wieder in ihrer Weise, indem sie die wackeren Quartettisten (die sich an diesem Abend in ihren bewunderungswürdigen Leistung selbst übertrafen), als sie mit einem fünften Genossen (Cellisten F. Schmidt) wieder erschienen, um nun das himmlische C dur-Quintett von Schubert zu spielen. …Allerdings liess sich für ein mühsam ausgeklügeltes peinlich kakophones Werk, wie das neue Schönberg’sche Quartett, kaum ein gefährlicherer Nachbar denken als gerade Schubert’s zauberisch klangschönes Quintett, das, diesmal besonders schön gespielt, gewiss allen unbefangenen Hörern einen Alp von der Brust nahm und sofort heilenden, wonnigen Balsam auf die Wunden legte, welche die einstündige Wanderung durch dichtes Dornengestrüpp geschlagen. Th. H., “Rosé Quartett,” Musikalisches Wochenblatt/Neue Zeitschrift für Musik 14 February (1907): 175-76.Th. H., “Quartett Rosé,” Musikalisches Wochenblatt/Neue Zeitschrift für Musik 14 February (1907): 175-76.

There was another riot when the work was performed, again by the Rosé Quartet, on 30 June in Dresden at the Allgemeine Deutsche Musik Verein; this was related in a more measured way:

Arnold Schönberg, Neue Musikzeitung 28 (1907): 432.

Hypermodern expansivity and garrulousness are the most unbearable in chamber music. When the piece that used quite an hour without a break ended, the audience sounded like a modern symphonic poem: clapping and stamping, cheers and bad-tempered howling, hammering and whistling, all worked out in extremely excited chromaticism. After this spontaneous little music scandal, peace and order soon returned.3“Jedenfalls verrät es ein großes satztechnisches Können und ist reich an Stellen, die die Eigenart der Instrumente glücklich ausnützen. Freilich leidet der Komponist an Flageolettmanie und kann kein Ende finden. Die hypermoderne Breite und Redseligkeit ist in der Kammermusik am unerträglichsten. Als das ziemlich eine Stunde ohne Unterbrechung beanspruchende Stück zu Ende war, erklang es aus der Zuhörerschaft heraus wie eine moderne sinfonische Dichtung: Klatschen und Trampeln, jauchzende Rufe und mißmutiges Geheul, Trommeln und Pfeifen, alles in stark erregter Chromatik herausgearbeitet. Nach diesem kleinen spontanen Musikskandal kehrten bald Ruhe und Ordnung wieder ein.” Signale für die musikalische Welt 65 (1907): 803.Signale für die musikalische Welt 65 (1907): 803.

4, 5, 7, 8, 9 March 1907, Bösendorfer Hall, Vienna

Joachim Quartet, all the Beethoven Quartets

[The performance of all the Beethoven quartets] was at the same time to be the farewell to Vienna of the illustrious ensemble, which, given that the honored primarius reached his 76th year on 28 June, was only too possible; the rare festive, commemorative evenings in which we once more were presented in the most intellectually ideal way with the highest and most splendid chamber music that we possess, were also mixed with melancholy; for the resounding calls from all sides of “Come again! You must come again!” after the performance of the C# minor Quartet on the last evening can hardly be expected from Meister Joachim.4Es sollte dies zugleich einen Abschied der illustren Künstlervereinigung von Wien bedeuten, was mit Rücksicht darauf, dass der verehrte Primarius am 28. Juni sein 76. Lebensjahr erreicht, nur zu begreiflich, aber damit auch den seltenen Fest- und Weiheabenden, an welchen uns noch einmal das höchste und herrlichste, was wir an Kammermusik besitzen, in geistig idealster Weise vorgeführt wurde, einen recht wehmütigen Einschlag gab; denn Meister Joachim dürfte den ihm am letzten Abend nach der hinreissenden Wiedergabe des Cis moll-Quartettes von allen Seiten entgegenschallenden Rufen: ‘Wieder kommen! Gewiss wieder kommen!’–kaum zu entsprechen gewillt sein. [not signed], Musikalisches Wochenblatt/Neue Zeitschrift für Musik 21 March (1907): 297.

Addendum

Was this Schoenberg concert the one in which Mahler stood up for Schoenberg amidst all the hissing and booing? I knew that the premiere of the Second String Quartet created a scandal, but the first? The first seems tame compared to what followed–but of course, the public couldn’t have known that. Martin Eybl’s Die Befreiung des Augenblicks: Schönbergs Skandalkonzerte 1907 und 1908. Eine Dokumentation (Wien et al: Böhlau, 2004) helped clear my hazy memory. Yes, Mahler did demonstrate his support for Schoenberg’s String Quartet No. 1 when there was audience disruption at the concert. The hissing at his own premiere of the Sixth Symphony just three weeks earlier no doubt contributed to his anger. Mahler attended all three of Schoenberg’s concerts (26.1, 5.2, and 8.2) but by the time of the premiere of the String Quartet No. 2, close to two years later (21.12.1908), he had left Vienna for New York. As Eybl’s documentation shows, the specifics of what Mahler did and said was reported differently; the basic story was that he reproved the hissing man next to him and got the response, I also hiss at your symphonies.
Eybl’s assemblage of responses also indicates that consternation was unanimous, whether one was sympathetic to modern music or not. After the third concert of the premiere of the Kammersymphonie Op. 9, Schoenberg’s notoriety had become a fact. Max Marschalk, critic for the Berlin Vossische Zeitung, wrote on 22.2.1907: “Schoenberg is a problem, and there’s no help for it, there is now a “Schoenberg case.'”5 “Schönberg ist ein Problem, und es hilft nichts, es gibt nun einmal einen ‘Fall Schönberg.'” Quoted in Eybl, 142. Eybl argues: “The unheard-of newness that the public encountered in Schoenberg’s music did not consist of innovations in compositional technique, but rather in new ways of engaging with music. The composer confronted his public with music in which connections were hidden to the listener and were only understood through a deeper, intensive reading and analysis.”6“Die Skandale von 1907 und 1908, so lautet die zentrale These darin, markieren einen ästhetischen Paradigmawechsel….Der Streit drehte sich im die Rolle des Gedächtnisses beim Hören sowie um den Konnex von Detail und Ganzen im Formverlauf. Die unerhörte Neuerung, die dem Publikum in Schönbergs Musik begegnete, bestand nicht in Innovation satztechnischer Art, sondern in neuen Umgangsformen mit Musik. Der Komponist konfrontierte sein Publikum mit Musik, deren Zusammenhang den Hörenden verborgen bleibt und sich erst durch intensive Vertiefung, durch Lektüre und Analyse erschließt.” Eybl, 11.
Certainly that is part of the explanation, but one could say the same thing about Beethoven. Another important aspect, which Eybl discusses, has to do with the way these concerts were framed by the press, aligning them with other sensational news items about socially unacceptable and legally questionable events, with Schoenberg becoming a “case” being tried in the court of public opinion. The outraged Heinrich Schenker seemed to think of it that way, calling Schoenberg a “criminal.” After the 5 February concert he wrote in his diary: “If there were also criminals in the world of art, one would have to count the author among those born to it, or perhaps just come to it.”7“Wenn es Verbrecher auch in der Welt der Kunst gäbe, man müßte zu ihnen auch den Autor rechnen als einen geborenen oder vielleicht erst gewordenen.” Quoted in Eybl, 91. The years of music scandals had begun.

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One comment

  1. There is a lot of that sense of melancholy, starting in the 1890s, also with the aging Brahms. And Rosenkavalier reeks of it while also poking fun at the whole bygone age. What a messed up time that was. And then they careened into a world war and started a process of cultural and aesthetic (self-)destruction that continues today. Sorry… I just heard the Brahms 4th and started feeling sentimental myself.

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