Debussy’s Perversity

The pianist Harold Bauer (1873-1951) played a recital in Berlin on Oct. 31, 1907. A little more than a year later, on 18 December 1908, he gave the world premiere performance of Debussy’s piano suite Children’s Corner in Paris.
The reviewer in the Signale lamented the small audience and was generally very appreciative of Bauer’s program of Schumann, Franck, and Saint-Saëns, but took exception to Debussy’s Estampes. This sudden attack on Debussy comes out of the blue:

There is something perverse in this last music [Estampes], meaning a perverse feeling that in no way strives toward aesthetic ideals. The perverse as such does not necessarily need to be eliminated from art; on the contrary, it can have cultural significance if it stimulates through the intensification of the means of expression and through opening up a new view of our knowledge of art. We have learned that from Wilde. But Wilde was at the same time an aesthete, as hardly any other, and behind the perversion lay an unlimited love of beauty. Debussy in contrast is only a perverse dreamer, and his influence is not without danger for today’s taste.1“Es liegt in dieser letzten Musik etwas Perverses, d.h. ein perverses Empfinden, das dabei in keiner Weise nach aesthetischen Idealen strebt. Das Perverse an sich braucht aus der Kunst nicht unbedingt ausgeschaltet zu werden, es kann im Gegenteil von kultureller Bedeutung werden, wenn es durch Steigerung der Ausdrucksmittel und durch Eröffnung einer neuen Anschauung auf unsere Kunsterkenntnis befruchtend wirkt. Das haben wir bei Wilde gelernt. Aber Wilde war dabei ein Aesthet, wie kaum je einer, und hinter seiner Perversion steckte eine unbegrenzte Schönleitsliebe. Debussy hingegen ist nur ein perverser Träumer, und sein Einfluß ist nicht ohne Gefahr für den heutigen Geschmack.”

W. Junker in Signale für die musikalische Welt (1907): 1144.

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One thought on “Debussy’s Perversity

  1. wow… what a comment. It actually bears some thinking about. Immediately makes me think of Pelleas, especially the Kosky staging…

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